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Category Archives: 1996



I will admit that I am one of the many who have probably stumbled across Heatmiser just through an obsession with Elliott Smith. Digging, mostly backwards, through Smith’s discography revealed to me an era in which he shared the musical duties, including vocals, with a full band. If Heatmiser had always been a staple of your ’90’s indie rock fix, forgive me for my ignorance.continue→

With that said, I came across Heatmiser’s Mic City Sons, the band’s most well known as well as the last album they released. The album is divided between songs written and sung by Smith and those of guitarist and co-lead vocalist Neil Gust. It is a solid set of songs with intriguing melodies and beautiful lyrics. However, while trite and expected, Smith’s songs occupy the better half of the album.

Beginning with “Get Lucky,” we have the now all-to-familiar voice of Elliott Smith, whose lyrical genius and ear for melody is surely missed. It seems clear why he would develop musically on his own, as he had so much creativity and craftiness that he needed to spread his wings and leave the confines of band members with whom he shared creative control. On this track, Smith is vocally powerful, especially in delivering part of the ominous chorus “We’re taking you to pieces,” while Gust shares some vocals. Next is another standout for the album with “Plainclothes Man” with more delicate instrumentation and layered vocals that are more in line with Smith’s solo work.

Proceeding along, “Low Flying Jets” introduces us to Gust, the hopelessly overshadowed second half of Heatmiser’s singing duo. Although a bit catchy, Gust is held back by the unchanging dirge of his delivery. “Rest My Head Against the Wall” is another example of this, with Gust’s more grungy orientation even more emphasized as he sings about some sort of seedy sexual habit in a public restroom.

“The Fix Is In” is a shining moment for instrumental style as the slow drums (courtesy of Tony Lash) and distorted guitar bring the song a subdued, lo-fi quality that matches Smith’s dreamlike chorus and multi-layered vocals. What follows is a rapid speed up with two louder songs by Gust, “Eagle Eye” and “Cruel Reminder,” that are quite similar with a slight punk influence.

Smith then returns with “You Gotta Move”, a simple but plain downer, and “Pop in G,” which conversely sounds like Smith at his lightest and, as the title alludes, “pop”-iest point in the album. Following is the rather forgettable “Blue Highway,” which sums up the shortcomings of Gust’s one dimensional vocal stylings that hardly sway in his delivery of a slight soaring chorus. While lyrically he can hold his own (as well as he can against a king of that department), his delivery constistently fails to impress.

Despite this, the last two songs of Smith’s bring home why this is an excellent album. “See You Later” and “Half Right” are more varying instrumentally than many of Mic City Sons’ other songs and they are also the best evidence of what the future would hold for Smith’s musical evolution. Acoustic versions of both of these songs very appropriately close out his posthumous compilation album New Moon.

Now that I have discovered Heatmiser, I may dig further back into their short catalog, but I admit that I have limited expectations of what to expect. Mic City Sons features a musically unified band attempting to share the spotlight, but the result is Smith and Gust jockeying for the lead with Smith winning by a mile. But don’t get me wrong, this is a great album. Aside from the obvious contributions of Smith, Gust and his fellow bandmates bring thoughtful lyrics and sharp instrumentation to the table to create the overall melodic mix of downer grunge and lighter indie rock. While Elliott Smith would dismiss the “loud” and repetitive quality of their sound, he gives too little credit to Gust’s and certainly his own ability to craft melodic alternative rock and thoughtful lyricism within the dynamics of the band.

Debo admitir que soy uno de los muchos que probablemente han tropezado con Heatmiser sólo a través de una obsesión con Elliott Smith. Escarbando hacia atrás por su discografía, revela una época en la que comparte funciones, incluso voces, con una banda completa. Si Heatmiser siempre había sido un elemento básico de tu noventosa formula de indie rock, perdonad por mi ignorancia. Con eso dicho, me encontré con Mic City Sons, el más conocido de la banda, y también el último. El álbum se divide entre canciones escritas y cantadas por Smith, y las de Neil Gust. Se trata de un sólido conjunto de canciones con melodías interesantes y bellas letras. Sin embargo, aunque suene trillado y esperado, las canciones de Smith ocupan la mejor mitad del álbum.

Empezando por “Get Lucky”, con la voz más familiar de Elliott, cuyo genio para las letras, y oído melódico seguramente se perdió. Parece claro por qué iba a desarrollarse musicalmente por su cuenta, para extender su creatividad y astucia fuera de los confines del grupo con el que compartía el control de las composiciones. En esta pista, la voz de Smith es poderosa, especialmente en la parte del siniestro coro “Vamos a llevarte a pedazos”, mientras Gust agrega algunas voces. El siguiente es otro destacado del álbum, “Plainclothes Man”, con una más delicada instrumentación y capas de voces más en la línea de su trabajo en solitario.

Procediendo a lo largo, “Low Flying Jets” nos introduce a Gust, la mitad irremediablemente eclipsada del dúo de canto de Heatmiser. Aunque es un poco pegajosa, Gust se ve limitado por el canto inmutable de su entrega. “Rest My Head Against the Wall” es otro ejemplo de esto, con una orientación más grungy, más enfatizada cuando canta sobre una especie de sórdido hábito sexual en un baño público.

“The Fix Is In” es un brillante momento de estilo instrumental con lentos beats (cortesía de Tony Lash) y una distorsionada guitarra que lleva a un tenue, lo-fi de calidad que se corresponde con los ensoñados coros de Smith y las vocales multi-capa. Lo que sigue es son dos canciones más fuertes de Gust, “Eagle Eye” y “Cruel Reminder,” bastante similares, y con una leve influencia punk.

Smith regresa con “You Gotta Move”, una simple pero llana decepción, y “Pop in G”, que por el contrario parece su más ligero, y que en su título alude, al punto “pop” del álbum. El siguiente es el más fácil de olvidar “Blue Highway”, que resume las deficiencias de estilos vocales de Gust que no influyen en la entrega de sus levemente elevados coros.

A pesar de esto, las dos últimas canciones de Smith, “See You Later” y “Half Right” tienen más variables instrumentales que muchas de las otras canciones de Mic City Sons, y también son la mejor prueba de la evolución musical de Smith. Versiones acústicas de estos dos temas, muy apropiadamente cierran su póstumo New Moon.

Ahora que he descubierto Heatmiser, podré cavar más atrás en su corto catálogo, pero admito que he limitado mis expectativas. Mic City Sons cuenta con una banda musical unificada que intenta compartir el punto de vista, pero el resultado es una competición entre Smith y Gust por el liderazgo, que Elliott gana por una milla. Pero no me malinterpreten, esto es un gran álbum. Aparte de la obvia contribución de Smith, Gust, y sus compañeros de banda traen letras reflexivas, e instrumentación fuerte a la mesa, para crear la mezcla melódica final, downer grunge & lighter indie rock. timbo8

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Quinto álbum de Smog, publicado en septiembre de 1996, por Drag City y re-lanzado en Europa en 2001 por Domino con ingeniería a cargo de Jim O’Rourke, que más tarde se convertiría en el productor de dos álbumes siguientes Smog Red Apple Falls y Knock Knock. “Lize” presenta en algún momento creativo Callahan socio Cynthia Dall.

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