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If you’ve ever found Jeff Tweedy’s lyrics inscrutable, consider this: When he was writing “I Might,” the first single off Wilco’s new effort, The Whole Love, the enigmatic frontman started without any words at all. “I would grunt and chant, then listen until they sounded like words. continue→

It’s really dis-associated,” he says. (As evidence: “The Magna Carta’s / On a Slim Jim blood / Brutha!”)

On the other hand, Tweedy is heart-wrenchingly direct on “One Sunday Morning (Song for Jane Smiley’s Boyfriend),” the album’s sadly lovely 12-minute finale, which describes a man’s relief at the death of his religiously condemnatory father. “Now he’s going to know he was wrong and that there is an only loving God,” Tweedy explains.

In a way, The Whole Love, due out September 27, itself is an act of faith. Wilco’s eighth studio release is coming out on the band’s own newly formed label, dBpm Records—a major departure from its predecessors, which were all on major labels. The group sounds emboldened by the move, embellishing Tweedy’s songs with deft, adventuresome accompaniment that reflects the Chicago sextet’s trust in one another’s abilities.

Wilco’s contract with their previous label, Nonesuch Records, concluded with the release of 2009’s Wilco (The Album), which has sold more than 270,000 U.S. copies to date, a solid performance at a time when illegal file sharing has decimated record sales. However, disappointed with the offers they were receiving and Nonesuch’s lack of engagement, the band members decided to take matters into their own hands. “Over the years, we’ve worked toward being more and more self-sufficient and less dependent on the labels,” Tweedy says, sitting at the kitchen table of the band’s loft recording studio and rehearsal space in the Irving Park neighborhood. “We’re doing the same thing we’ve done for a long time, which is making a record we like and putting it out into the world.”

“There may be an added level of pressure on our management, but from our perspective the pressure is really off,” he adds. In fact, not having to share revenues with a label means the band will make more money even if sales for The Whole Love fall short of previous efforts. (Wilco’s sales typically average around 550,000 per album worldwide—with the exception of Yankee Hotel Foxtrot, which, boosted by a media frenzy over record label woes, reached 890,000.)

Wilco took advantage of an extended break from touring to record The Whole Love on and off over a period of about a year, beginning in the summer of 2010. In a first for the group, all recording was done in their loft, an instrument-crammed space that would make a collector’s mouth water. Guitars stand upright in neat rows and instrument cases are piled to the ceiling. One corner houses a massive soundboard, another a drum kit. In this environment, the group worked out the arrangements for Tweedy’s songs. “Everybody has a part of the process that’s their chance to put their two cents in,” Tweedy says. “What’s unusual is the level of trust that everyone’s going to add something cool.”

That trust has been forged by years of playing and traveling together. Tweedy points out that the current version of the band has been together almost as long as all of the prior incarnations combined: Wilco formed in 1994 and had a revolving-door membership until the present lineup coalesced in 2004. (The 44-year-old frontman and the bassist John Stirratt are the only remaining original members.) “It’s liberating not having to worry about all the things you need to worry about when you’re learning to play together,” Tweedy says. “Everybody was able to play to their strengths and contribute to what we’re making without a lot of baggage.”

For example, keyboard player Mikael Jorgensen suggested the band extend the experimental dance-rock groove of the opening track, “Art of Almost,” which led to Nels Cline’s nearly two and a half minutes of firestorm guitar. (See chart.) Multi-instrumentalist Pat Sansone, who coproduced The Whole Love with Tweedy, asked if he could add a string arrangement to the country-folk ballad “Black Moon” after the song was seemingly finished, with gorgeous results.

Those songs reflect the breadth of styles that has marked the band’s music since its 1996 sophomore release, Being There. While previous records largely emphasized one genre or another, The Whole Love mixes them together, sometimes within a song. The music ranges across jangle pop (the title track), garage rock (“Standing O”), keyboard-drenched balladry (“Sunloathe”), and even jazz (“Capital City”). “These are all things we’ve carved out that we’re good at,” Tweedy says. Kevin McKeough

Throughout the record, Wilco sounds assured and relaxed, from the blazing guitar decrescendo at the end of “Born Alone” to the graceful flourishes of “One Sunday Morning.”

“It feels fresh to me,” Tweedy says. “It sounds like Wilco.”

Si alguna vez has encontrado inescrutables las letras de Tweedy, considera lo siguiente: Cuando estaba escribiendo “I Might”, el primer sencillo de lo nuevo de Wilco, The Whole Love, el enigmático cantante comenzó sin palabra alguna. “Gruño y canto, hasta que suenen como letras. Es realmente muy disociado”.
Como evidencia: “The Magna Carta’s / On a Slim Jim blood / Brutha!”

Por otro lado, es desgarradoramente directo en “One Sunday Morning (Song for Jane Smiley’s Boyfriend),” del tristemente hermoso final del álbum (de 12′!), que describe el alivio de un hombre, en la muerte de su padre y su religiosa condenatoria. “Ahora él va a saber que estaba equivocado y que no hay solo un dios amoroso”, explica Tweedy.

En cierto modo, The Whole Love, es en sí mismo un acto de fé. El octavo álbum de estudio de Wilco saldrá el 27 de septiembre a través del recién formado sello de la banda, dBpm Records, a diferencia de sus predecesores, todos de importantes sellos discográficos.

El grupo suena animado por el movimiento, embelleciendo las canciones de Tweedy con agilidad, con acompañamientos aventureros que reflejan la confianza en las habilidades de cada uno de los miembros del sexteto de Chicago.

El contrato de Wilco con Nonesuch Records, concluyó con el lanzamiento en 2009 de Wilco (The Album), que ha vendido más de 270.000 copias en USA hasta la fecha, una sólida actuación en un momento en que el intercambio de archivos ilegales ha diezmado las ventas de discos. Sin embargo, decepcionados con las ofertas recibidas y la falta de compromiso de Nonesuch, los miembros de la banda decidieron tomar el asunto en sus propias manos. “Con los años, hemos trabajado para ser más y más autosuficientes y menos dependientes de los sellos”, dice Tweedy. “Estamos haciendo lo mismo que hemos hecho durante mucho tiempo, que es hacer un disco que nos gusta y ponerlo fuera en el mundo.”

“Puede haber un mayor nivel de presión sobre nuestra gestión, pero desde nuestra perspectiva, la presión está realmente fuera”, añade. De hecho, no tener que compartir los ingresos con una etiqueta, significa que la banda va a ganar más dinero, incluso si las ventas no están a la altura de sus anteriores. (Las ventas de Wilco promedian alrededor de las 550.000 copias por álbum en todo el mundo, con la excepción de Yankee Hotel Foxtrot, disparado por problemas del sello)

Por primera vez en el grupo, todas las grabaciones que se hicieron en su propio loft, un espacio abarrotado de instrumentos que harían a un coleccionista babearse. En este entorno, el grupo trabajó sobre arreglos de las canciones de Tweedy.: “Todo el mundo tiene parte en el proceso, y oportunidad de poner su granito de arena”. “Lo que es inusual es el nivel de confianza para que todos añadan algo fresco.”

Esa confianza ha sido forjada por años de tocar y viajar juntos. Tweedy señala que la formación actual de la banda ha estado junta casi tanto como todas las encarnaciones anteriores combinados. Wilco se formó en 1994 y contaba con una puerta giratoria hasta la actual formación desde 2004. Jeff y el bajista John Stirratt son los únicos miembros originales que quedan. “Es muy liberador no tener que preocuparse de todas las cosas de cuando estás aprendiendo a tocar con alguién más, y sin un montón de equipaje”, dice Tweedy.

Por ejemplo, el teclista Mikael Jorgensen sugirió extender el dance-rock-groove experimental de la canción de apertura, “Art Of Almost”, que conduce Nels Cline por cerca de dos minutos y medio de firestorm guitar. El multi-instrumentista Pat Sansone, quien ha co-producido con Tweedy, sugirió agregar un arreglo de cuerdas a la balada country-folk “Black Moon”, con magníficos resultados.

Esas canciones reflejan la amplitud de estilos que han marcado la música de la banda desde su segundo lanzamiento de 1996, Being There. Mientras que en registros anteriores hacían hincapié en un género u otro, en The Whole Love se combinan, a veces, en una misma canción. La música se extiende a través del jangle pop, garage rock de “Standing O”, el teclado empapado de baladas de “Sunloathe”, e incluso el jazz de “Capitol City”.

A lo largo del disco, Wilco parece seguro y relajado, de la guitarra llameante en decrescendo de “Born Alone”, a los elegantes adornos de “One Sunday Morning”.

“Se siente fresco para mí”, dice Tweedy. “Suena como Wilco”.

Kevin McKeough

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